De HR/marketing-bedrijfsleidster

Karen Van der Aa startte na 7 jaar freelancen haar eigen bedrijf op het snijvlak tussen hr en marketing. “Als hr professional was ik een expert, maar als ondernemer was ik nog een bleu.” Want volgens Karen is er nog een groot verschil tussen een zelfstandige en een ondernemer.

“Als zelfstandige of freelancer word je ingehuurd om met jouw expertise iemand anders zijn droom of plannen te realiseren. Een ondernemer is volgens mij iemand die zélf iets in de wereld wil zetten en daarvoor investeringen zoekt en een team samenstelt. Freelancen is ook een beetje ondernemen, want je moet jezelf in de markt zetten, je klanten tevreden houden en je hebt geen vangnet. Maar voor mij was het ondernemerschap nog een serieuze stap verder.”

Hoe ben je in het zelfstandige statuut gerold?

“Voor ik zelfstandige werd werkte ik bij USG, een grote dienstverlener in rekrutering en uitzendwerk. Ik volgde een beetje het klassieke parcours: recruiter, teamverantwoordelijke, een zijsprong naar marketing, en uiteindelijk projecten begeleiden op het hoofdkantoor. In 2010 was ik al zelfstandige in bijberoep en deed er zich een kans voor om fulltime zelfstandige te worden. Vrijheid en autonomie waren altijd al belangrijk voor me. Daarom voelde de stap naar freelancen heel groot, maar tegelijkertijd ook juist. Ik werd freelance recruiter en project manager en werd door USG, mijn ex-werkgever, gecontacteerd voor een paar opdrachten.”

Wat betekent vrijheid voor jou?

“Enerzijds inhoudelijk de dingen kunnen doen waar ik achter sta, anderzijds de praktische vrijheid om mezelf te organiseren. Bijvoorbeeld voor een dag verlof geen toestemming moeten vragen.”

Hoe reageerden de mensen in je omgeving?

“Mijn vrienden waren totaal niet verrast en reageerden heel positief, maar mijn ouders hebben even niet geslapen denk ik. Ik kom uit een familie die heel risicoavers is. Mijn ouders hadden me wellicht liever in het onderwijs of in een bank zien starten. Ik heb die mensen regelmatig uit hun comfortzone getrokken, maar het mooie is dat ze mij altijd gesteund hebben. Ze hadden er vertrouwen in dat ik wel wist waar ik mee bezig was. Mijn ouders hebben zelf altijd in loondienst gewerkt en ik ben soms jaloers op de tevredenheid en rust die zij daarin vonden. Ik moet altijd verkennen, nieuwe dingen leren en nieuwe uitdagingen zoeken. Gelukkig lijk ik fysiek heel hard op mijn vader, anders zouden ze nog kunnen denken dat ik van de melkboer ben.” (lacht)

Hoe is het idee ontstaan voor First Floor, je bedrijf?

“Ik was ongeveer 15 jaar bezig in hr, coaching en marketing en begon me een goed beeld te vormen van hoe ík de dingen zou aanpakken. USG vroeg me op een gegeven moment om een traject op te zetten voor jonge mensen. Dat vond ik zo’n mooi project dat ik meteen voelde dat ik dat op mijn manier moest doen. Hiervoor wou ik zélf een bedrijf oprichten. In 2017 werd de droom voor First Floor concreet en in 2018 zijn we van start gegaan.”

Wat doet First Floor precies?

“Met First Floor willen we jong talent in hr en marketing de ideale start van hun carrière bieden. We hebben een uitgekiend traject van drie jaar met heel veel coaching en training. We investeren in talent, net zoals dat in topsport gebeurt. En natuurlijk is er on the job learning, door heel veel opdrachten voor onze klanten uit te voeren. We slaan de brug tussen bedrijven en high potentials, want we geloven dat bedrijven groeien als hun mensen groeien en dat coaching en communicatie daarbij key zijn.”

Heb je als ondernemer nog evenveel vrijheid?

“De ultieme vrijheid bestaat volgens mij niet. Als ondernemer heb je heel veel verantwoordelijkheden en je wordt een stukje geleefd door je team en je klanten. Maar nu sta ik 100% achter wat ik doe en dat maakt het grote verschil.
Ik heb de verantwoordelijkheden in het begin wel schromelijk onderschat. Dat ik zelf boterhammen met choco zou moeten eten, kon me niet schelen. Ik heb veel over voor mijn droom. Maar dat ándere mensen boterhammen met choco zouden moeten eten … Die gedachte bezorgde me stress. Nu ben ik rustiger: ik doe wat ik kan doen, op een integere en authentieke manier. Maar sommige dingen liggen nu eenmaal buiten mijn invloed, zoals corona. Dat leer je gaandeweg.”

Je was al redelijk lang aan het werk toen je je eigen bedrijf startte.

“Ik ben iemand die vindt dat je heel veel moet weten en kunnen om jezelf een expert te mogen noemen. Misschien is dat typisch vrouwelijk? Als ik nu heel jonge mensen zie starten als zelfstandige denk ik (benepen stemmetje) ‘Oh my god!’. Ik bewonder dat, maar zelf vind ik het belangrijk om beslagen ten ijs te komen. Ondernemer zijn vraagt veel meer dan alleen slim zijn en een goed idee hebben. Je wordt constant geconfronteerd met je eigen tekortkomingen en patronen. Het is niet makkelijk om dat op jonge leeftijd te doorworstelen én een gezond bedrijf uit de grond te stampen. Ik ben heel blij dat ik de stap pas later gezet heb. Ik had tijd nodig om mezelf goed te kennen en te weten waar ik voor wil staan, en dat wist ik op m’n 25e nog niet. Ik ben nu 40 en vind het nog altijd een intensief proces.”

Heb je fouten gemaakt bij de opstart van First Floor?

“Massa’s. In mijn hoofd was het altijd heel helder waar ik naartoe wou, maar voor mijn team niet. Geduld is niet een van mijn kwaliteiten en soms vergat ik mijn team mee te nemen of deed ik dat niet uitvoerig genoeg. Nu neem ik de tijd om uit te leggen wat ik wil en geef ik mijn mensen de kans om de droom mee vorm te geven.”

Wanneer zag je het even niet meer zitten?

“Als freelancer heb ik nooit een dip gehad, maar het eerste jaar van First Floor was wel zwaar. Ik ben iemand die denkt dat ze het allemaal zelf moet kunnen en weten daar ben ik keihard tegenaan geknald. Ik sliep niet meer goed, en als je niet goed slaapt zie je de dingen niet helder. Alles lijkt veel erger dan het is en je trapt in typische valkuilen en niet-constructieve overlevingsmechanismen. Ik heb geleerd om op zo’n momenten te spreken met mensen die me een andere kijk op de zaak kunnen bieden. Anders denk ik mezelf helemaal vast.”

Heb je advies voor mensen met ondernemersambities?

“Praat met andere mensen over je droom zodat die vorm krijgt. Protectionisme is niet nodig: alles bestaat toch al. Omring je ook met ervaren ondernemers die een mentor kunnen zijn en met partners die expert zijn in andere vakgebieden dan de jouwe. En wees kritisch als je een samenwerking wil aangaan. Je bent vaak zó dankbaar wanneer anderen met jou willen samenwerken dat je je vergeet af te vragen of het wel de juiste partner is voor jouw bedrijf. Ik werk nu alleen samen met partners die op dezelfde golflengte zitten qua cultuur, normen en waarden, want elkaar probeer te overtuigen kost je veel energie en zou niet nodig moeten zijn. En heel belangrijk: zorg dat je helder voor ogen hebt waarom je het doet en wat je wil bereiken. Dat is je anker. Het ondernemerspad is bezaaid met obstakels en een sterke intrinsieke motivatie zorgt ervoor dat je niet onderuit gaat.”

karen van der aa

Karen Van der Aa

Geboren in 1980.

Behaalde een master in Geschiedenis en is ook erkend psychotherapeut.

Woont in Schoten.

Freelancer sinds 2010 en zaakvoerder van
First Floor sinds 2018.

Ben jij de volgende die de sprong waagt?